De NHL, ijshockeyen in de woestijn

In een vorige blog werd de NBA besproken en hoe de commercialisering daar een steeds grotere invloed heeft. Natuurlijk kunnen er nog genoeg blogs geschreven worden over die sport, maar het is zeker interessant om eens naar de andere sporten te kijken. Daarom dit keer de NHL; ijshockey in de Verenigde Staten en Canada. Ook hier zijn er genoeg interessante onderwerpen, dus ga ik weer aan de hand van voorbeelden een beeld proberen te schetsen van hoe het er een beetje aan toe gaat. 

Canada en de VS samen in één competitie

Als je aan Canada denkt, denk je aan ijshockey. En zeker ook andersom. Precies 100 jaar geleden werd de NHL opgericht in Montreal, met 4 Canadese teams. Intussen zijn er 30 teams, waarvan 7 in Canada en 23 in de VS. De Amerikanen bezetten dus het grootste deel van de NHL, en tot grote frustratie van de  Canadezen, zijn de resultaten er ook naar. Sinds 1993 heeft er geen enkel Canadees team de competitie en bijbehorende Stanley Cup gewonnen. Toch jammer voor een land waar ijshockey nog steeds de populairste sport is. Zeker jammer als je het vergelijkt met  de VS, waar ijshockey net in de top vijf staat. Er zijn een aantal redenen te bedenken voor deze resultaten, maar één ding is zeker; Amerikanen zijn bezeten van winnen, en geen project is te moeilijk of te gek. Het toonbeeld hiervan is toch zeker de Arizona Coyotes. Een team wat begon in Winnipeg, maar in 1996 vanwege financiële problemen verhuisde naar de VS. Vroeger waren er nogal wat problemen voor Canadese teams omdat de inkomsten in relatief zwakke Canadese dollars binnen kwamen, maar de salarissen betaald moesten worden in US dollars. Ze streken neer in Phoenix, Arizona.  Een van de warmste steden van de VS, waar het ruim 100 dagen per jaar boven de 38o is. Daar zit dus een ijshockey team… laat dat even tot je doordringen. En ondanks nog meer financiële tegenslagen, zitten ze er nog steeds.

 Mediamarkten (niet de winkelketen)

Als het over professionele sporten gaat in de VS, zijn termen als “markten” en “bereik” veel genoemd. De inkomsten uit televisierechten, fans, en adverteerders zijn voornamelijk afhankelijk van de locatie in het land. Daarnaast zijn sportfans in de VS redelijk loyaal aan teams uit hun directe omgeving. Zakelijk gezien is het dus heel handig als je een team hebt in een stad of staat waar veel mensen wonen. Denk hierbij aan New York en midden/zuid-Californië als populairste markten. In die gebieden zitten dus ook teams in alle 5 grote competities in de VS (football, basketbal, honkbal, ijshockey, en voetbal). Kleinere markten moeten het zoals verwacht doen met minder teams, en soms zelfs maar één. En dan is daar Las Vegas. Tot op heden de 4e grootste stad in de VS zonder professioneel sportteam. De top 3 zit allemaal in Texas, maar die staat heeft genoeg teams, waardoor de reisafstand voor fans uit die drie steden nooit extreem groot is voor sportwedstrijden. Las Vegas heeft echter niets in de buurt. Wel is het extreem populair bij toeristen, en bij gokkers op sportwedstrijden. Daarom zijn er al heel lang stemmen om toch een team te brengen naar Sin City. En de NHL heeft de primeur.

Golden Knights en de expansion draft

Vanaf volgend jaar krijgt Las Vegas een ijshockey team. Voor de oplettende lezers, dat is dus het tweede team dat in een woestijn zit. De Las Vegas Golden Knights gaan spelen in de gloednieuwe T-Mobile Arena op de Strip, waar ook concerten en bokswedstrijden gehouden worden. Naast de locatie is er nog een andere factor die deze onderneming redelijk uniek maakt. Het is namelijk een extra team wat in de competitie erbij komt, en niet een verhuizing. Dit betekent dat er komend jaar 31 teams in de NHL gaan spelen. Om het 31ste team te worden, moest de eigenaar 500 miljoen dollar betalen aan de NHL. Dat is een hoop geld, maar gelukkig stonden de sponsoren in de rij voor dit nieuwe team. T-Mobile sprong meteen aan boord met 6 miljoen dollar per jaar. Zij zagen dit nieuwe stadion als een goede investering om wat meer exposure te krijgen en de concurrentie aan te gaan met bijvoorbeeld AT&T. AT&T is namelijk al naamgever van 4 stadions in de VS, waaronder de grootste voor American Football. Daarnaast zag Toyota ook kansen, en tekende als eerste een contract waarmee zij de officiële autopartner worden van de Knights. Met andere woorden; veel grote bedrijven herkennen toch het marketingpotentieel van de Knights in de Nevada-markt.

Een nadeel van een nieuw team is het gebrek aan spelers. Om aan een volwaardige selectie van 30 spelers te komen, mogen de Golden Knights van ieder bestaand team 1 speler kiezen in de “expansion draft”. Die teams mogen natuurlijk wel kiezen uit twee constructies om 9 of 11 spelers te beschermen, zodat niet alle sterren worden weggekaapt. Net als een clausule die zorgt dat er geen eerste- en tweedejaars profs worden afgestaan. Maar buiten dat, kan iedereen gekozen worden en hebben de spelers zelf er weinig tot niets tegen in te brengen. Vanuit een marketing-oogpunt is dit de eerste jaren wel een probleem, omdat er nog geen spelers onlosmakelijk verbonden zijn met de club (zogeheten franchise players). Dat is zeker in de VS extreem belangrijk voor merchandising en het algemene merk van een team.

Slot

Voor de sport is deze uitbreiding natuurlijk een groots moment, wat gepaard gaat met kritiek. Vooral in Canadese kringen worden de Knights gezien als een middelvinger naar Canada door de NHL. Vooral omdat Quebec geen team kreeg. Daarnaast zijn er stemmen die zeggen dat de Knights nooit lang succes kunnen hebben, en waarschijnlijk binnen 10 jaar gaan verhuizen (ironisch genoeg is Quebec dan de logische keuze). Zelf vind ik het bijzonder interessant dit allemaal te volgen, ook al heb ik vrij weinig met de sport zelf. Zeker die expansion draft, waar sommige spelers dus op 26 juni op tv te horen kregen dat ze de komende 4 jaar ineens in Las Vegas moeten gaan wonen . Al zullen ze zich best kunnen vermaken in een stad die gebouwd is voor mensen met te veel geld.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.